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2. Effets de l'exposition au rayonnement ultraviolet sur la santé

Bien que l'exposition à de petites quantités de rayonnement ultraviolet puissent avoir des effets bénéfiques, comme la synthèse de la vitamine D dans la peau, la surexposition peut avoir de graves effets aigus (court terme) et chroniques (long terme) sur la santé.

Effets aigus

Coup de soleil

(terme médical : érythème)
Il s'agit d'un rougissement de la peau, avec bulles et desquamation dans les cas graves. Des trois bandes de rayonnement ultraviolet, ce sont les rayons UVB qui sont le plus susceptibles de causer des coups de soleil. Pour se protéger contre le rayonnement ultraviolet, la peau «bronze», c'est-à-dire que le pigment qui donne sa couleur à la peau devient plus foncé et est produit en plus grande quantité. Une exposition prolongée au rayonnement ultraviolet entraîne un épaississement de la couche cutanée extérieure. Les personnes qui ont la peau, les cheveux et les yeux clairs produisent moins de pigment et sont plus sensibles au rayonnement ultraviolet.

Le dommage causé à la peau s'accroît durant la journée et la brûlure ne devient évidente que quelques heures plus tard. La peau brûlée par le soleil se régénère avec le temps.

Éblouissement du soudeur ou ophtalmie des neiges

(terme médical : photokeratoconjonctivite)
Il s'agit d'une irritation douloureuse de la cornée et de la conjonctive (membrane reliant le globe oculaire à la face intérieure de la paupière). La personne a la sensation d'avoir du sable dans les yeux et est sensible à la lumière. C'est le rayonnement UVB qui est le plus souvent la cause d'un «coup de soleil aux yeux». L'oeil est plus sensible au rayonnement ultraviolet que la peau, car il n'a pas la couche cornée et le pigment protecteur de la peau.

Les symptômes apparaissent entre six et 24 heures après l'exposition et disparaissent habituellement dans les 48 heures suivantes. Le dommage aux yeux n'est pas permanent, sauf dans les cas de très grande exposition.

Les personnes qui ont dû se faire enlever un cristallin, à cause d'une cataracte par exemple, peuvent souffrir d'une lésion rétinienne pouvant entraîner une perte de la vue si elles sont exposées au rayonnement ultraviolet. Elles peuvent se protéger en portant des lunettes ou des lentilles intraoculaires absorbant le rayonnement ultraviolet. Normalement, la rétine de l'oeil est protégée contre ce type de lésion grâce au cristallin qui filtre les rayons ultraviolets.

Des études récentes indiquent que l'exposition au rayonnement ultraviolet peut avoir des effets nocifs sur le système immunitaire.

Remarque : L'hypersensibilité au rayonnement ultraviolet peut être causée par certains médicaments, comme la tétracycline (un antibiotique commun), ou par l'exposition à certains produits chimiques, comme les distillats de goudron de houille. Les travailleurs à qui l'on prescrit de nouveaux médicaments et qui sont susceptibles d'être exposés à des rayons ultraviolets devraient s'informer auprès de leur médecin des risques de sensibilisation qui y sont associés.

Effets Chroniques

Cancer de la peau

Il a été démontré qu'une exposition excessive au rayonnement ultraviolet pendant de nombreuses années augmentait les risques de cancer de la peau. Les types les plus communs de cancer de la peau sont le carcinome basocellulaire et le carcinome spino-cellulaire et ne sont normalement pas mortels s'ils sont traités à temps. Le mélanome malin est une forme de cancer de la peau plus rare mais beaucoup plus dangereuse.

Plus la dose totale de rayons ultraviolets reçue au cours de la vie est élevée, plus le risque de cancer de la peau augmente. Le risque de mélanome malin augmente avec le nombre de coups de soleil avec bulles dont on a souffert dans sa jeunesse. La poussée alarmante d'incidences de cancer de la peau enregistrée au Canada au cours des dernières années a été attribuée aux habitudes d'exposition excessive au soleil depuis les années 1950.

Les personnes qui ont la peau claire sont plus susceptibles de développer un cancer de la peau relié à l'exposition au rayonnement ultraviolet que les personnes qui ont la peau foncée; elles doivent donc être très prudentes afin de réduire au minimum leur exposition au rayonnement ultraviolet.

Photovieillissement

Le photovieillissement est le vieillissement prématuré de la peau causé par une exposition chronique au rayonnement ultraviolet. Il a pour effet l'apparition de rides et de taches sur la peau, la perte d'élasticité et le durcissement de la peau.

Cataracte sénile

Une cataracte sénile est une diminution de la transparence de la cornée qui se produit chez les personnes âgées. Elle entraîne souvent une déficience de la vue et nécessite une opération. Des études ont démontré que l'exposition à long terme au rayonnement ultraviolet est un facteur important contribuant au développement de cette maladie.

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